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Muere Allan McDonald, el hombre que se negó a aprobar el lanzamiento del Challenger

Hace 30 años el Challenger haría historia como el segundo transbordador espacial en entrar en servicio, pero explotó durante el despegue, pero Allan McDonald intentó detenerlo.
 

Por Redacción

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Muere Allan McDonald, el hombre que se negó a aprobar el lanzamiento del Challenger Muere Allan McDonald, el hombre que se negó a aprobar el lanzamiento del Challenger

Allan McDonald estuvo en la cúspide de la historia, el 27 de enero de 1986, Estaba en el Centro Espacial Kennedy en Florida para el lanzamiento del Challenger "...para aprobar o desaprobar un lanzamiento si surgía algo", en 2016, 30 años después de la explosión del Challenger.

McDonald dirigió el proyecto del cohete impulsor para el contratista de la NASA Morton Thiokol. Era el responsable de los dos enormes cohetes, llenos de combustible explosivo, que elevaban los transbordadores espaciales hacia el cielo.

Ese día, un día antes de la catástrofe del transbordador Challenger, el trabajo de Allan McDonald consistía en firmar y presentar un formulario oficial. Si lo hacía, arriesgaría la vida de los siete astronautas que iban a subir a la nave a la mañana siguiente. Si se negaba a firmar, arriesgaba su trabajo, su carrera y la buena vida que había construido para su mujer y sus cuatro hijos.

Allan McDonald dijo: "Y tomé la decisión más inteligente que he tomado en mi vida, me negué a firmar. Simplemente pensé que estábamos corriendo riesgos que no debíamos correr".

En 2016, Allan McDonald fue entrevistado. En ella McDonald citó tres razones para un retraso: las temperaturas de congelación durante la noche que podrían comprometer las articulaciones del cohete impulsor; la formación de hielo en la plataforma de lanzamiento y en la nave espacial que podría dañar las placas térmicas del orbitador en el lanzamiento; y la previsión de mares agitados en el lugar de recuperación del cohete impulsor.

 
 

Funcionarios de la NASA: "Si algo sucede con este lanzamiento, no me gustaría ser la persona que tenga que estar frente a una junta de investigación para explicar por qué lanzamos ...".

Muere Allan McDonald a los 83 años

Hoy, 35 años después del Challenger, la familia de McDonald informa de que murió el sábado en Ogden, Utah, tras sufrir una caída y daños cerebrales. Tenía 83 años.

Allan McDonald vivió su vida sin culpa ni arrepentimiento. "Murió con serenidad y ecuanimidad". Allan McDonald deja tras de sí a su esposa Linda y a sus cuatro hijos, y un legado de hacer las cosas correctas en los momentos adecuados con las personas adecuadas.

"Hay dos formas en las que las acciones [de McDonald] fueron heroicas", recuerda Mark Maier, que dirige un programa de liderazgo en la Universidad de Chapman y produjo un documental sobre la decisión del lanzamiento del Challenger.

"Una fue la noche antes del lanzamiento, al negarse a firmar la autorización de lanzamiento y seguir argumentando en contra", dice Maier. "Y luego, después de las consecuencias, exponiendo el encubrimiento en el que estaba envuelta la NASA".

 

 

Doce días después de la explosión del Challenger, McDonald se levantó en una audiencia a puerta cerrada de una comisión presidencial que investigaba la tragedia. Estaba "en los asientos baratos del fondo" cuando levantó la mano y habló. Acababa de escuchar a un funcionario de la NASA pasar por alto un hecho fundamental.

McDonald y su equipo de ingenieros de Thiokol se habían opuesto enérgicamente al lanzamiento, argumentando que las temperaturas de congelación durante la noche, de hasta 18 grados F, significaban que las juntas tóricas de los sellos del cohete propulsor probablemente se endurecerían y no podrían contener el combustible explosivo que se estaba quemando dentro del cohete.

Presentaron datos que mostraban que las juntas tóricas habían perdido elasticidad a una temperatura mucho más cálida, 53 grados F, durante un lanzamiento anterior.

El funcionario de la NASA se limitó a decir que Thiokol tenía algunas dudas, pero aprobó el lanzamiento. Se olvidó de decir que la aprobación se produjo sólo después de que los ejecutivos de Thiokol, bajo intensa presión de los funcionarios de la NASA, desautorizaran a los ingenieros.

"Estaba sentado allí pensando que eso es lo más engañoso que he oído nunca", recuerda McDonald. "Entonces... Dije que creo que esta comisión presidencial debería saber que Morton Thiokol estaba tan preocupado que recomendamos no lanzar por debajo de los 53 grados Fahrenheit. Y lo pusimos por escrito y lo enviamos a la NASA".


El ex secretario de Estado William Rogers presidió la comisión y miró hacia el auditorio, entrecerrando los ojos en dirección a la voz. "Nunca olvidaré al presidente Rogers diciendo: "¿Podría bajar aquí al suelo y repetir lo que creo haber oído?", dijo McDonald.

El foco de la investigación del comité se centró en las articulaciones teóricas del cohete propulsor, los esfuerzos de McDonald y sus colegas para detener el lanzamiento, y el fracaso de los funcionarios de la NASA para escuchar.

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